El comportamiento social de las bandadas de pájaros

Cuando viajo en tren hacia o desde el trabajo y pasamos por los arrozales, suelo quedarme embelesado mirando las bandadas de pájaros que se forman a nuestro paso.

bandada de pajaros · conlosochosentidos.es
Una bandada de 2.174 estorninos. Estornino arriba, estornino abajo. [link]

Siempre siguen el mismo patrón: Los pájaros más próximos a las vías vuelan despavoridos y todos los demás, mucho más alejados y repartidos por una buena extensión del arrozal, les siguen, formando una bandada que comienza a cambiar su forma.

Cada ave sabe lo que hay que hacer. Nunca colisionan. ¿Cómo lo hacen? ¿Y por qué?

El comportamiento social

La Humanidad se la ha planteado en multitud de ocasiones estas preguntas y, muchas veces, ha dado con explicaciones verdaderamente ingeniosas.

Los antiguos romanos, por ejemplo, pensaban que los Dioses del Olimpo daban pistas de sus intenciones a través de las formas y patrones de las bandadas de pájaros.

Ser un buen intérprete de estos comportamientos sociales te aseguraba un buen puesto de trabajo como Oráculo, no como ahora que, como mucho, te da para montarte una línea 806. 

regalo de grupos de pajaros · conlosochosentidos.es
No hace falta ser el Oráculo de Delfos para hacerse una idea de qué le ha pasado a este coche... [link]

Los científicos de principios del siglo XX no eran mucho más rigurosos y aseguraban que lo que permitía la coordinación de las aves que vuelan en bandadas era una especie de “telepatía natural” o un “alma grupal”. Por suerte, a medida que la tecnología y la ciencia se han ido volviendo más sofisticadas, también se han vuelto más sofisticadas las explicaciones que respaldan este fenómeno. 

imágenes de pájaros · conlosochosentidos.es
La teoría de la telepatía natural que defendían los biólogos de principios del siglo XX se caería por su propio peso en esta situación: Aquí hay un individuo al que la telepatía le falla... [link]

Ejemplos de grupos sociales

Lo cierto es que este comportamiento social se produce en muchos seres vivos, no únicamente en las aves.

Podemos encontrarlo en manadas de mamíferos, bancos de peces, en organismos unicelulares como las amebas o las bacterias e incluso a nivel microscópico, si nos fijamos en cómo funcionan los filamentos de actina o los microtúbulos celulares.

Aunque las diferencias en las escalas de estos grupos sociales son muy grandes, todos ellos presentan similitudes en los patrones que siguen para formar grupos. Y esto es lo que hace pensar a los científicos que todos ellos deben seguir unos principios comunes, generales y sencillos para producir un comportamiento colectivo. 

manada de cebras · conlosochosentidos.es
Una manada de caballos punkis en pijama. También conocidos como cebras. ¿Cómo hacen para distinguirse o,  más fácil aún, para no pisarse unos a otros? [link]

¿Para qué se coordinan los grupos  de animales?

Los grupos de animales son un ejemplo de problema en el que, entendiendo el cómo, los científicos comprenden el por qué.

La llegada de los ordenadores permitió llevar a cabo simulaciones y animaciones de agrupaciones de estorninos, que son una de las especies que forma una bandada de pájaros muy impresionante.

Las primeras simulaciones asumían que cada estornino seguía 3 reglas básicas: mantenerse lo suficientemente lejos como para evitar colisionar con sus vecinos, mantenerse lo suficientemente cerca como para no alejarse de sus vecinos y ser capaz de seguir la misma dirección que marque el resto del grupo. 

movimiento social del moho de cieno · conlosochosentidos.es
Moho del cieno. Cada uno de estos seres unicelulares va a su bola, pero en conjunto parecen tener una "inteligencia colectiva" que les permite formar bonitos y complejos patrones geométricos. Otro ejemplo de agrupación y comportamiento colectivo. [link]

Aunque esos modelos iniciales eran un poco pobretones, sí que permitieron obtener animaciones muy convincentes.

Con estos modelos, la Disney pudo hacer unas animaciones bastante realistas tanto en El Rey León, donde se ven estampidas de mamíferos a punta pala, como en Buscando a Nemo, donde había bancos de peces, de medusas y otros animalicos marinos muy bien conseguidos. 

banco de peces · conlosochosentidos.es
Banco de atunes en Buscando a Nemo. Un comportamiento colectivo que ayudaba a  los protagonistas de la película a encontrar al pequeño pez payaso. [link]

Desde esos modelos matemáticos iniciales, las simulaciones se han ido sofisticando más y más. En un trabajo de 2010, un equipo de investigadores italianos emplearon modelos matemáticos que explican cómo se producen las avalanchas, para explicar el fenómeno de cambio de velocidad de los miembros de una bandada: Básicamente, si un individuo acelera (sea un copo de nieve que se desprende o un estornino), el resto le sigue como en una reacción en cadena. 

comportamiento colectivo de copo de nieve · conlosochosentidos.es
Una avalancha. El modelo matemático que explica cómo se producen, sirve también para explicar los cambios de velocidad en los miembros de una agrupación de animales y la reacción en cadena que se produce. [link]

Un modelo más reciente (2012) de este mismo grupo de investigación, trata de explicar los cambios de orientación de las bandadas (de repente giran y cambian de forma) recurriendo a un modelo físico que explica cómo las partículas de un metal se orientan cuando sufren un fenómeno de magnetización.

En pocas palabras, cuando un individuo decide cambiar de rumbo (porque avista un predador, o comida o un obstáculo) se produce un efecto de “imantación” que hace que sus vecinos inmediatos (unos 6 o 7) le imiten a pies juntillas. Y cada uno de estos vecinos afectará a la trayectoria de sus vecinos y así sucesivamente, haciendo que todo el grupo se desplace. 

fenómeno de magnetización · conlosochosentidos.es
Las zonas de influencia antes y después de sufrir una magnetización. En los animales, siempre hay una orientación y, cuando un individuo cambia de dirección, el resto le sigue por imitación. El principio es: "No tengo ni idea de por qué hace esto, pero si lo está haciendo debe ser por algo, así que le voy a seguir..." [link]

Desde un punto de vista biológico, estos cambios de dirección y densidad, de expansiones y contracciones rápidas en las bandadas de pájaros, enjambres o bancos de peces tendrían una función evasiva ante los predadores: Si se mueven todos juntos, reducen la capacidad del depredador de fijarse en un único individuo. Si, además, son capaces de cambios bruscamente de forma, densidad y dirección, son capaces de confundir al predador (sea un pez más grande o un halcón). 

bandada de pájaros · conlosochosentidos.es
Un halcón tratando de cazar a algún estornino. Tiene mucha similitud a la situación de muchos chicos que salen a ligar  en discotecas: Hay tanto donde elegir, que si no te centras en una "presa", te quedas sin nada. [link]

Aunque estos modelos nos permiten entender mucho más de las bandadas, manadas, enjambres o bancos, sigue habiendo muchas preguntas sin responder.

¿De dónde sacan la información sobre a dónde migrar o encontrar alimento? ¿Cómo hacen los insectos sociales para construir colmenas o intricadas galerías subterráneas cuando un solo individuo no es capaz de ver “todo el diseño” ni de poseer toda la información?

aves volando · conlosochosentidos.es
Todas las aves pueden volar en bandadas. Algunas lo hacen en formación de V como los patos. Para vencer la resistencia del aire y porque, no entiendo muy bien por qué, todos se fían del que guía. [link]


Más sobre el comportamiento social

Se han estudiado algunos casos como el de las langostas del desierto (las de las plagas bíblicas) y se sabe que lo que las empuja a desplazarse en una dirección son los ataques caníbales que se producen en el propio enjambre. 

Cuando a una langosta se le acerca por detrás una compañera que se la quiere comer, acelera el paso (o el salto) hacia adelante en busca de comida. No para ella misma, sino para que su compañera la deje en paz y no insista en comérsela.

Con los grillos mormones, una especie de Estados Unidos, ocurre algo parecido: el movimiento que hace cada grillo está guiado por su búsqueda de nutrientes como proteínas y sales. 

conjunto de langosta en el desierto · conlosochosentidos.es
Una plaga de langostas en el desierto africano. Los primeros saltamontes, muy probablemente, van huyendo de los de atrás, que vienen con hambre... [link]

¿Y por qué se dedica tanto esfuerzo en entender este fenómeno? 

Pues porque aprender cómo funcionan los grupos de animales puede servir para entender cómo funcionan muchos aspectos de nuestra vida.

Hay cantidad de comportamientos sociales en nuestra especie que pueden explicarse si somos capaces de entender los mecanismos que emplean las agrupaciones de animales para tomar decisiones: cómo se propaga la información (o un rumor), cómo la toma de una decisión (por ejemplo, comprar un piso o un coche o tener un hijo) afecta a las decisiones de los que te rodean (amigos que también “se animan” a dar el paso), cómo se toman decisiones en los mercados financieros (y cómo afectan al resto del grupo, generalmente para mal…) o, mucho más sencillo, cómo somos capaces de coordinarnos para repartirnos por todos los carriles y arterias de una autovía cuando hay una congestión o cómo somos capaces de formar una ola humana en un estadio de fútbol. 

comportamiento social en playa de China· conlosochosentidos.es
Una playa china. Cuando un chino decide ir a la playa, van todos detrás. [link]


Así que, cuando vuelvas a ver a una bandada de pájaros, déjate transportar por su belleza y obsérvalos durante un rato. Y admírate por lo mucho que todavía tenemos que aprender ellos.

3 comentarios:

  1. me encanta tu blog.. te leo cada noche (por que es cuando tengo tiempo) un saludo

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  2. Aunque te sigo desde siempre, me gustas y sorprendes con cada uno de tus post. Aunque no sé qué me resulta más atrayente si el texto o las fotos o vídeos que te "curras". Besito.
    Marta

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  3. Y ahora por qué este parón, que ocurre?

    La culpa es tuya, te has hecho imprescindible.

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